Кира Найтли родилась 26 марта 1985 года в Теддингтоне (Лондон, Великобритания) в семье актёров Уилла Найтли и Шерман Макдональд. К тому времени у пары уже был сын Калеб, 1979 года рождения. Как призналась сама Кира позже, имя ей выбрал отец, который был поклонником советской фигуристки Киры Ивановой. Однако при регистрации мать случайно ошиблась в написании имени, в итоге зарегистрировав её как Keira. Уже в три года она попросила родителей, чтобы у неё, как и у них, появился собственный агент. Родители пообещали выполнить просьбу дочери, если та будет прилежно учиться. Свою часть сделки Кира выполняла добросовестно и старательно училась. Актриса вспоминает себя отличницей-зубрилкой, которая знала ответы на все вопросы и всегда первой поднимала руку. Её целью был успех в школе. Отчасти потому что ей самой очень хотелось преодолеть врождённую дислексию (нарушения чтения и письма). Но, помимо этого, Кира стремилась к карьере актрисы. Для этого, кроме учёбы, во время школьных каникул девочка усердно и подолгу занималась актёрским мастерством.