Хилари Энн Суонк родилась 30 июля 1974 года в городе Линкольн, штат Небраска, выросла в Беллингхэме, штат Вашингтон. В девятилетнем возрасте она впервые вышла на сцену в роли Маугли в школьной постановке «Книги джунглей», после чего часто появлялась в различных школьных, а позже университетских, спектаклях. Хилари добивалась также значительных успехов в спорте (особенно в плавании и гимнастике).