Чжан Имоу решил обратиться к истории родной страны, чтобы найти тему для нового фильма. Поиски привели его в эпоху Троецарствия — период времени в Китае, продолжавшийся с 260 по 280 годы и ознаменовавшийся падением правящей династии, а также противостоянием трёх независимых государств. В основу сюжета он положил одну из легенд того времени.

Трейлер фильма «Тень»

Царство Пэй и один из его стратегических городов захватывает жестокий генерал Ян Цан (Ху Цзюнь). Эгоистичный и трусливый царь Пэй Лян (Чжэн Кай) пытается избежать дальнейшей военной конфронтации и даже отдаёт свою сестру Цин Пин (Трэй Гуань) в жёны врагу. Против такой политики правителя Пэй выступает доблестный и благородный генерал Цзы Юй (Ден Чао), который в последней битве с Яном был сильно ранен. Теперь, чтобы победить захватчика, Юй отправляет в бой своего двойника или «тень» — как он называет свою копию.